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Muere la última hembra de la tortuga gigante de Swinhoe


La semana pasada, los pobladores del lago Dong Mo de Hanói, en Vietnam, reportaron la muerte de una tortuga gigante de caparazón blando del Yangtze (Rafetus swinhoei). A los pocos días se confirmada la trágica noticia, se trataba de la última hembra conocida de la especie.


Le sobreviven solo dos machos conocidos, uno en el zoológico de Suzhou en China y otro en el Lago Xuân Khanh. Sin capacidad de reproducirse, el fatal destino de esta especie parece conducir a la extinción.


La lenta muerte de una tortuga gigante


A pesar de los esfuerzos de científicos y conservacionistas en China y Vietnam durante los últimos veinte años, no se han logrado grandes avances.


Anteriormente, había otra hembra de tortuga gigante de caparazón blando en el zoológico de Suzhou en China, pero murió en medio de los esfuerzos de reproducción, durante una operación de inseminación en 2019. Durante muchos años, el personal intentó sin éxito que las dos tortugas del zoológico se reprodujeran de forma natural.

En el 2021, el descubrimiento de la hembra del Dong Mo, generó esperanzas de que la especie pudiera salvarse de la extinción. Fue capturada para un examen médico y determinar su sexo. Descubrieron que era hembra, y que medía 1,56 metros de largo, y pesaba 93 kg. Tras ponerle una chapa de identificación, la volvieron a soltar. Aunque se puso en marcha un programa para juntarla con uno de los machos que hay en China, la iniciativa fracasó por la falta de presupuesto.


Ahora, terminando el mes de abril, se perdió esta esperanza. Tim McCormack, director del Programa de Tortugas Asiáticas para la Conservación de Indo-Myanmar, confirmó que la criatura era casi con certeza la última hembra conocida de Rafetus swinhoei: “Es el mismo individuo que hemos estado monitoreando en los últimos años... Es un verdadero golpe”, dijo, y señaló que las autoridades locales pronto completarán una prueba genética del cadáver para verificar su identidad. “Era una hembra grande que tenía una gran capacidad reproductiva. Podría haber puesto potencialmente cien huevos o más al año”.


Los informes noticiosos locales sugieren que el reptil podría haber muerto días antes de que los lugareños lo vieran. Se desconoce la causa de la muerte, ya que las autoridades locales aún no han realizado una autopsia completa.


La muerte de un Dios


En la mitología vietnamita, la tortuga de Swinhoe es el representante viviente del Gran Dios Tortuga Kim Qui. La historia cuenta que el maestro de Kim Qui, una deidad llamada Rey Dragón, le dio al Emperador Lê Lo’i una espada legendaria llamada “la Voluntad del Cielo”. Con ella, Lê Lo’i liberó Vietnam del dominio de mil años de los chinos. Después de su éxito, Kim Qui fue hacia él y le pidió que le devolviera la espada del Rey Dragón. Lê Lo’i le dio la espada legendaria al Dios Tortuga y nombró ese sitio “el lago de la espada retornada”, o lago Hoan Kiem.


En agradecimiento a esta gran ayuda, los humanos hemos pagado a la tortuga gigante de caparazón blando con la extinción.


Hay registros de este extraordinario reptil desde el siglo XV, en donde ya se consideraba una animal sagrado en Vietnam. Documentado en 1873, en sus mejores tiempos poseía una amplia distribución que se extendía por casi toda Asia. La caza indiscriminada por su carne y huevos, también por su concha, la construcción de represas, así como la disminución y contaminación de su hábitat por la colonización humana, son algunas de las causas que han llevado a esta especie a la extinción.


Basado en:


Fotos:

· Rafetus swinhoei rescatada en el lago Dong Mo, Hanoi, Vietnam, en 2008. Timothy McCormack/ATP.

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